Amy Sheralds offizielles Porträt von Michelle Obama stellt sich vor, was es bedeutet, eine lebendige, mächtige schwarze Frau zu sein

Ich saß heute Morgen in meinem Heimstudio auf dem Boden und sah mir die Enthüllung der Obama-Porträts in der National Portrait Gallery auf meinem Handy an. Wie die meisten anderen hatte ich die Auswahl von Kehinde Wiley und Amy Sherald durch die Obamas gefeiert, um ihre Porträts zu machen, als es zum ersten Mal angekündigt wurde, und hatte aufgeregt darauf gewartet, die endgültigen Ergebnisse zu sehen. Sie haben nicht enttäuscht. Als der Moment kam, in dem jeder enthüllt wurde, stockte mein Atem jedes Mal in meinem Hals und ich rief hörbar „OH!“ Aus. Ich spürte Tränen in meinen Augen, als ich jedes Bild betrachtete und den Künstlern zuhörte, wie sie über diesen Moment sprachen, über die Reisen, die sie unternommen hatten, was ihre Vision für ihre Arbeit antreibt und über ihre kreativen Prozesse, als sie an jedem Porträt arbeiteten.

Die Bedeutung dieser Porträts - der erste schwarze POTUS und FLOTUS, die von den ersten schwarzen Künstlern gemalt wurden, die für eine solche Aufgabe in dieser Tradition ausgewählt wurden - verdient eine eigene Analyse, und es gibt bereits mehrere wertvolle Lektüren darüber, warum diese Gemälde und dieser Moment sind historisch. Ich möchte mir jedoch einen Moment Zeit nehmen und meine Reaktion auf Michelles Porträt und die Auswirkungen, die es auf mich hat, mitteilen, denn je mehr ich es mir anschaue, desto mehr erschüttert mich das, was Amy gerendert hat. Es ist anders als jedes Porträt, das ich von jemandem gesehen habe, der wie ich aussieht, geschweige denn von einer prominenten schwarzen Frau.

Ich glaube, was Amy getan hat, ist revolutionär, weil sie nicht nur unsere Vorurteile über schwarze Haut untergräbt (wie sie es im Rest ihrer Arbeit durch die Verwendung grauer Hauttöne tut), sondern sie fordert uns auf, zu überdenken, welche Art von Bildern vermittelt Stärke, Lebendigkeit und Kraft - besonders in Bezug auf Schwärze und schwarze Weiblichkeit.

Wir neigen dazu zu denken, dass ein Künstler kräftige, kräftige Farben verwenden muss, die das Auge des Betrachters auf sich ziehen, um Lebendigkeit in Bildern darzustellen. Wenn ich an die Wörter „lebendig“, „Kraft“ und „Stärke“ denke, sehe ich sofort Orangen und Rottöne, tiefes Gelb, Purpur, Blau und ja, Schwarz in meinem geistigen Auge. Aber wenn ich mir dieses Stück anschaue, sehe ich, dass Lebendigkeit, Kraft und Stärke auch subtil und ja, weich aussehen können, mit hellem Blau, Grau, Rosa und Weiß. Hier IST Kraft, dort IST Lebendigkeit, dort IST Kraft; nicht auf eine Weise gedämpft oder erweicht, die davon abhält, wer das Thema für die USA, die Menschen, ist, sondern auf eine Weise, die ihre Menschlichkeit begründet und gleichzeitig das erhöht, was sie für uns, die Menschen, darstellt. Wir sind es gewohnt, unsere geliebte Michelle in Farb- oder Schwarzweißfotos zu sehen. Ihre Gesichtszüge und ihr Hautton sind reich an Farbtönen, aber der Kamera auf eine Weise ausgesetzt, die nur sehr wenig verbirgt. Wir sind es auch gewohnt, unsere geliebte Michelle durch die Linse dessen zu sehen, was sie für uns bedeutet, und das lässt mich fragen, ob die Reaktionen auf dieses Stück tatsächlich von diesen Projektionen herrühren. Was mich wiederholt beeindruckt hat, als ich auf dieses Stück starre, ist der Gedanke, dass wir vielleicht herausgefordert werden, Michelle auf eine Weise zu sehen, die wir uns vorher nicht erlaubt haben. Haben wir uns wirklich erlaubt, diese Frau, die wir so sehr lieben und verehren, wirklich zu sehen? Gibt es hier etwas, das sie uns nach diesen letzten 11 Jahren in der Öffentlichkeit über sich preisgeben möchte? Hier ist eine Schwachstelle zu sehen, die zu ihrer Frau und Persönlichkeit spricht, ohne Schwäche zu implizieren. Und diese Augen. Sie sind entschlossen. Piercing. Stetig. Fest verwurzelt in sich selbst - das ist eine Frau, die weiß, wer sie ist, und der Blick in ihren Augen fragt uns fast, ob wir das überhaupt tun. In ihrem Blick liegt eine Weichheit, die mich dazu bringt, näher zu kommen und gleichzeitig in Ehrfurcht zurückzutreten. Es ist, als würde sie hier als Denkmal verewigt, aber eines, das man sich nähern und anfassen kann. Es gibt eine Intimität, die mich fragen lässt, ob Sheralds Darstellung fast schützend ist, sodass sie zu sehen ist, aber nicht so belichtet wie auf einem Foto. Die Fülle ihres gemusterten Rocks spricht für die Kraft und Fülle sowohl ihrer Persönlichkeit als auch für das Verständnis, dass das, was sie darstellt, viel größer ist als sie selbst. Um sie zu erreichen, scheint es fast so, als müsste ich auf einen Berg klettern, doch ihre Körpersprache und ihr Blick lassen mich den Wunsch aufkommen, sie auf vertraute Weise zu rennen und zu umarmen, wie ich es bei meiner Schwester tun würde. Ich kann ihr Herz, ihre Fülle des Geistes und das Erbe, das sie auf einmal verkörpert, auf eine Weise sehen, die ich in Porträts anderer Persönlichkeiten des öffentlichen Lebens noch nicht gesehen habe.

Ich bin kein Kunstkritiker, aber ich bin ein Maler, der weiß, wann mich ein Stück bewegt und meine Ideen zu Identität, Präsentation und Tradition in Frage stellt. Ich kann im Kontext der Kunstgeschichte nicht mit diesem Stück sprechen, aber ich kann Ihnen mitteilen, warum dieses Stück mich ungeschehen gemacht hat und warum ich aus den beiden Porträts glaube, dass Sheralds mutiger ist. Hier gibt es eine Zurückhaltung, die mich zutiefst fasziniert, und Sherald hat bei der Ausübung eine Entwicklung der Wahrnehmung und Darstellung schwarzer Frauen ermöglicht. Es ist eine mutige Abkehr, die auf den früheren Darstellungen der Künstlerin von schwarzen Frauen basiert, aber das scheint beabsichtigt zu sein. In Anbetracht der Tatsache, dass Michelle Obama öffentlich verspottet wurde, weil sie zu männlich, zu dunkel, zu straff und sportlich aussah und sogar als Gorilla bezeichnet wurde, sehe ich in dieser Darstellung nicht nur Michelles Menschlichkeit, sondern auch Sherald, der vielleicht diesen Archetyp der starken schwarzen Frau umdreht auf unkonventionelle, aber notwendige Weise auf den Kopf.