Geheimer Weihnachtsmann: Die verborgene Geschichte des lustigen alten Nikolaus… und seiner 'Elfen'

Jemand gibt Megyn Kelly ein steifes Getränk, weil sie es wahrscheinlich brauchen wird.

Statue in der Kathedrale Santa Maria Assunta in Giovinazzo (Apulien), Italien • Russische Ikone aus dem 19. Jahrhundert in Privatbesitz • Gemälde aus dem 17. bis 18. Jahrhundert in der Basilika des Heiligen Nikolaus von Bari (Apulien), Italien • Statue aus dem 14. Jahrhundert in einer Kapelle in das normannische Schloss in Sannicandro, Bari (Apulien), Italien

Als ich vor einigen Jahren scheinbar im Zusammenhang mit dem Internet recherchierte, bekam ich einen unerwarteten Hinweis von einem alten russischen Gemälde, dass wir nicht einmal halb so viel über St. Nicholas (alias Santa Claus) in Amerika wissen wie wir denken. Und nach etwa 200 Jahren Weihnachtstradition würden Sie denken, wir würden alles über einen Mann wissen, der uneingeschränkten Zugang zu unseren Kaminen hat!

Niemals in einer Million Tassen Eierlikör hätte ich gedacht, dass der heilige Nikolaus in den viel älteren Feiertagsbräuchen der Holländer anstelle von Elfen einen afrikanischen Kumpel hat - der noch ein Muslim ist! Und Sie hätten mich mit einer Schneeflocke umwerfen können, als ich erfuhr, dass in den alten Ikonen Italiens, Russlands, Spaniens und anderswo sogar der Schutzpatron von Weihnachten selbst als großväterlich aussehender schwarzer Mann dargestellt wird.

Oh, meine Güte, meine Güte. Dies wird ein großer, fetter Schock für Megyn Kelly sein, die TV-Persönlichkeit, die im Oktober ihren Job wegen ihrer atemberaubenden Verteidigung von Blackface verloren hat. Als Kelly 2013 einen Slate-Artikel diskutierte, in dem ein Blogger eine Überarbeitung des Weihnachtsmanns für das 21. Jahrhundert vorschlug, fragte er bekanntlich: „Wie können Sie dies mitten im Erbe überarbeiten… und den Weihnachtsmann von Weiß auf Schwarz ändern?“

Die Antwort darauf ist wirklich viel einfacher, als es scheint: Sie geben zunächst einen längst überfälligen Widerruf aus, um Ihre alternativen Fakten falsch zu verstehen, da der alte St. Nick anfangs nicht wirklich „weiß“ war.

Hier kommt Sinterklass

Illustration aus Clement Clarke Moores 'Twas The Night Before Christmas, circa Anfang des 20. Jahrhunderts

Heute sind Menschen auf der ganzen Welt mit der populären Darstellung des Weihnachtsmanns vertraut: einem molligen alten Gnom mit schneebedecktem Bart, acht winzigen Rentieren und einer Armee von Elfen mit Sommersprossengesicht, die auf seinen Wink springen und rufen.

Angesichts der millionenschweren Auswirkungen, die die Legende von Santa auf den Einzelhandelskult hat, ist Santa zu einer kommerziellen Ikone in Amerika geworden, die mächtiger ist als The Avengers, Shuri, She-Ra, Schwarzer Panther, Mein kleines Pony und Optimus Prime und der Rest der Transformers zusammen.

Und obwohl der Weihnachtsmann gemeinhin als amerikanische Volkslegende angesehen wird, verdankt er den größten Teil seiner Existenz alten religiösen Bräuchen, die mit Einwanderern aus Europa in dieses Land kamen. In unserer Urlaubstradition sind die Traditionen Spaniens, Deutschlands, Italiens und vor allem der niederländischen Niederlande verwoben, wo eine der klarsten Verbindungen zur Santa-Tradition besteht.

Bevor dieser magische Geschenkträger in Amerika als Weihnachtsmann bekannt wurde, wurde er allgemein als "Sinter Claes" oder "Sinterklass" bezeichnet, eine niederländische Korruption sowohl des Namens als auch des religiösen Titels des Heiligen Nikolaus, eines Bischofs des Ostens aus dem 4. Jahrhundert Orthodoxe Kirche.

Und wie die niederländische Tradition sagt, fährt Sinterklass nicht mit dem Schlitten oder lebt am Nordpol. Er kleidet sich auch nicht in einen roten Samtanzug, der mit künstlichem Eisbärenfell besetzt ist, und verwaltet auch nicht das ganze Jahr über einen Sweatshop mit Elfen, die Spielzeug herstellen.

(Links) Gemälde des Künstlers James C. Christensen • (Rechts) Vintage niederländische Kinderbuchillustration, um 1930

Nach Angaben der Niederländer verlässt Sinterklass Mitte November sein Zuhause in Spanien (das ist richtig, Spanien) und reist mit dem Dampfschiff in die Niederlande, um am 5. Dezember, dem Vorabend des Nikolaustags, Geschenke zu überbringen. Sinterklaas 'Rolle als Hohepriester der christlichen Kirche ist in einem roten bischöflichen Gewand mit der spitzen Gehrung eines Bischofs auf dem Kopf und einem goldenen Hirtenbuckel in der Hand zu sehen.

Nachdem Sinterklass sein Ziel erreicht hat, reitet er auf dem Rücken eines weißen Pferdes von Haus zu Haus und von Dach zu Dach. Mit unparteiischer Autorität lässt er im Schornstein jedes Hauses Geschenke für Kinder fallen, die sich das ganze Jahr über gut benommen haben, oder einen einzigen Klumpen Kohle für diejenigen, die ungezogen waren. Nach einer langen Nacht der Arbeit kehrt Sinterklass am Morgen des 6. Dezember zum Dampfschiff zurück und reist nach Spanien zurück.

Vintage holländische Kinderbuchillustration, circa 1950er Jahre

Es ist nicht ganz klar, warum die Niederländer Spanien als Heimat von Sinterklass betrachten - nicht, dass der Nordpol ein besseres Gebietsschema für den Spielzeugschläger darstellt. Der eigentliche Nikolaus wurde in Patara geboren und wuchs dort auf, einer Stadt an der Nordostküste des Mittelmeers. Aber es gibt Theorien, die darauf hindeuten, wie Spanien den Job bekommen hat. Eine davon hat mit den Mauren zu tun, den Menschen in Nordafrika, die einst als islamische Schrecken des mittelalterlichen Europas galten.

So seltsam Afrika mit einer Verbindung zur Weihnachtsmann-Legende zunächst klingen mag, es ist durchaus sinnvoll, wenn man versteht, dass Sinterklass in der niederländischen Tradition nicht von Elfen mit spitzen Ohren in grünen Samtanzügen unterstützt wird, wie im Fernsehen zu sehen ist Rudolf, das rotnasige Rentier. Nach niederländischer Tradition ist der Helfer von Sinterklaas ein bunt gekleideter „Blackamoor“.

schwarz · a · moor | ˈBlakəˌmo͝or | Nomen (ARCHÄISCH • OFFENSIV) Eine dunkelhäutige Person, insbesondere eine aus Nordafrika.
De Goede Sint (Der gute Heilige) der niederländischen Schriftstellerin und Illustratorin Marie „Rie“ Cramer, 1929

Hier kommt Zwarte Piet

Eine Liste zu erstellen und sie zweimal zu überprüfen, um genau zu dokumentieren, wer das ganze Jahr über ungezogen und wer nett war, ist eine monumentale Aufgabe, selbst für einen magischen alten Kerl wie Sinterklass. Zwarte Piet (wörtlich „Schwarzer Peter“), ein maurischer Jugendlicher mit einer gefiederten Mütze der alten Schule auf dem Kopf und einem 24-Karat-Bling in den Ohrläppchen, unterstützt ihn bei seinem Geschenk-Unternehmen.

Nach der Überlieferung führt Black Peter das Hauptbuch, in dem die Namen aller niederländischen Kinder aufbewahrt werden, sowie die Aufzeichnungen über ihr Verhalten. Der junge Mann ist temperamentvoll und stark und trägt auch den Spielzeugsack für den älteren Heiligen. In einigen Versionen der Legende bringt er auch ein Bündel von Schaltern mit, mit denen Eltern die Häute schelmischer Kinder aufheizen können.

Vintage holländische Kinderbuchillustration, circa Anfang 1900

Während die Entstehung von Sinterklass allgemein anerkannt ist, ist der Ursprung von Black Peter, obwohl wesentlich jünger, immer noch umstritten. Da sich die Beziehungen Europas zu Schwarzen im Laufe der Jahrhunderte verändert haben, hat sich auch die Natur von Peter verändert, dessen Verbindung zu Sinterklass von teuflischen bösen Polizisten reicht - der ungezogene Kinder in einen Sack wirft und sie irgendwo in die Nähe schleppt Spanien - zum treuen Kumpel, zum edlen Diener, zum clownischen Sklaven.

Unabhängig von seiner wahren Herkunft repräsentiert Black Peter auch deutlich die islamische Flut, die einst aus Afrika kam und das mittelalterliche Europa zu überholen drohte. Die Tatsache, dass er am häufigsten als Mohr beschrieben wird, versetzt Peter fest in die historische Zeitlinie, als Armeen aus dem alten Mauretanien nach Südeuropa vordrangen, um einen Halt zu finden, der die Ausbreitung des Islam über Teile seines damaligen christlichen und heidnischen Landes ermöglichen würde.

Goldenes Zeitalter des Moores

'El Suspiro del Moro' (Der Seufzer des Moores) von Marcelino de Unceta, 1885. Museum von Saragossa, Saragossa (Aragonien), Spanien.

Es war im Jahr 711 n. Chr., Als die Mauren das Mittelmeer überquerten, um das heutige Portugal und Spanien zu erreichen. Innerhalb eines Jahrzehnts kontrollierten sie fast die gesamte Region. Neun Jahre später überquerten maurische Kontingente auch die Pyrenäen, die Frankreich von Spanien trennten und Teile des südlichsten Frankreichs einnahmen. Es würde drei lange Jahrzehnte dauern, bis es Frankreich gelang, die Mauren durch die Pyrenäen zurückzutreiben. Ihre Besetzung Spaniens würde jedoch fast 800 Jahre dauern (711–1492).

"Afrika beginnt in den Pyrenäen." - Napoleon Bonaparte

Um 827 n. Chr. Übernahmen die Mauren auch die Mittelmeerinsel Korsika und sicherten sich dann die Kontrolle über die Insel Sizilien, die sie mehr als 260 Jahre lang besaßen. Muslimische Armeen aus Mauren und nordafrikanischen „Sarazenen“ plünderten 846 n. Chr. Auch die christliche heilige Stadt Rom und besetzten dann mehrere Städte entlang der Nord- und Südküste Italiens. Zu den eroberten Gebieten gehörten die Städte Taranto, Brindisi und Bari, von denen die letzten - zufällig - der Ort waren, an dem die Überreste des heiligen Nikolaus später aufbewahrt wurden.

Es ist diese weniger bekannte Geschichte der Mauren („Moros“ auf Spanisch, „Maures“ auf Französisch) sowie die niederländische Beteiligung am afrikanischen Sklavenhandel, die maßgeblich zur Figur des Schwarzen Petrus beiträgt. Einst der ultimative Trottel der Albträume und der Bedrohung durch die Eltern, dient dieser immer jugendliche Moor jetzt in der kastrierten Eigenschaft der Comic-Erleichterung: Ein schwarzer Narr, der gegen einen weißen, göttlichen Nikolaus mit albernen Streiche und murmelnden Bissen quasi afro-niederländischen Kreols antritt.

Bildnachweis: harendekrant.nl

In den Niederlanden ist es traditionell üblich, eine Person als St. Nicholas und eine, zwei oder bis zu ein Dutzend andere als Black Peter verkleidet zu haben. In den letzten Jahrzehnten haben jedoch intensive Diskussionen darüber, ob Peter eine rassistische Karikatur ist, die Niederländer gespalten. Die groben Blackface-Verjüngungskursen und alle damit verbundenen Possenreißer, die zur Definition des Charakters verwendet werden, sind für viele gewissenhafte Menschen ziemlich beunruhigend.

Mitte der neunziger Jahre forderten niederländische Aktivisten, dass Schwarzer Peter von den saisonalen Feierlichkeiten entfernt oder durch einen Weißen Peter ersetzt werden sollte. Als Reaktion darauf wurde versucht, auch Peters mit gelbem, rotem, grünem und blauem Gesicht zu zeigen, was auf einen noch lauteren öffentlichen Aufschrei stieß. Und so bleibt Black Peter trotz anhaltender Kontroversen eine herausragende Figur in den Urlaubsritualen der Niederlande.

Direkt aus Asien

Bildnachweis: US Postal Service, 2001

"Der heilige Nikolaus, auf dem die Figur des Weihnachtsmanns basiert, war nordeuropäischer Abstammung", behauptete Monica Suraci, eine amtierende Sprecherin des US-Postdienstes. Seit fast einem halben Jahrhundert werden von der Post Briefmarken herausgegeben, die an die Weihnachtszeit erinnern, und Dutzende zeigen das beliebte blauäugige Bild des Weihnachtsmanns.

Suracis Aussage spiegelt die langjährige Überzeugung der meisten Amerikaner (einschließlich der oben genannten Megyn Kelly) wider: Der heilige Nikolaus war nordeuropäischer Abstammung. Tatsache ist jedoch, dass er es tatsächlich nicht war. Wie bei vielen religiösen Persönlichkeiten, die heute in ganz Europa und Amerika verehrt werden, war der Geburtsort von Nicholas Asia, die westliche Halbinsel, die einst als Asiana oder Kleinasien bekannt war, um genau zu sein.

Der Legende nach wurde Nicholas um 275 n. Chr. Als Sohn wohlhabender Eltern in Patara geboren, einer alten Stadt an der Südküste der heutigen Türkei. Verwaist, als seine Eltern Opfer einer Pest wurden, die die Region heimgesucht hatte, wurde Nicholas von einem Onkel und der örtlichen orthodoxen Kirche gemeinsam betreut.

Nicholas glaubte, dass er als Erwachsener zu einem Leben im Dienst berufen worden war, und schenkte sein Erbe den Armen und schloss sich dem orthodoxen Kloster an. Er trat in die Fußstapfen Christi und reiste auf den Pilgerwegen nach Palästina und Ägypten. Und einige Zeit später, nach seiner Rückkehr nach Patara, wurde er zum Bischof in der nahe gelegenen Mittelmeerstadt Myra ernannt.

Gold, Weihrauch und Myra

Bildnachweis: CEV Maps, Copyright © 1995 American Bible Society

Zu Nikolaus Zeiten war Myra (ausgesprochen „Myrrhe“) eine wichtige Hafenstadt des oströmischen Reiches, direkt gegenüber von Ägypten, jenseits des Mittelmeers. In der Bibel wird die Stadt als Haltepunkt erwähnt, an dem der Apostel Paulus, der damals wegen Aufruhrs in Jerusalem verhaftet worden war, auf ein Schiff gebracht wurde, das für den Hof von Rom bestimmt war.

Der Legende nach rettete Nicholas Myra einmal vor einer Hungersnot, als er Getreide von einem Schiff nahm und Waren aus Ägypten in die griechische Stadt Byzanz schickte. Wie durch ein Wunder wurde die gestohlene (oder „angeeignete“) Fracht nie übersehen. In Anbetracht dieser gewagten Tat würde Nicholas als Beschützer oder Schutzpatron der Angestellten und Diebe angesehen werden.

Bildnachweis: Wikimedia

Eine andere Legende besagt, dass Nicholas auf einer Reise über das Mittelmeer einen heftigen Sturm mit einem Gebet beruhigte und ihn zum Schutzpatron der Seeleute und Reisenden machte. In einer weiteren Geschichte erweckte er auf wundersame Weise drei Kinder wieder zum Leben, die von einem Verrückten ermordet und in einer Wanne Salzlake eingelegt (ja, eingelegt) wurden, was Nicholas zum Schutzpatron der Kinder machte.

Die bekannteste mit Nikolaus verbundene Legende legte jedoch den alten Grundstein, auf dem die moderne Weihnachtsmannlegende basiert. Es erzählt von einem armen Mann, der drei wunderschöne Töchter im Teenageralter hatte. Der Mann war einst ein Adliger gewesen, aber durch eine Reihe von Unglücksfällen war er fast mittellos geworden. So sehr, dass er erwogen hatte, seine Töchter in die Prostitution zu verkaufen, da er nicht die Mitgift zur Verfügung stellen konnte, die notwendig war, um akzeptable Bräute zu sein.

Schließlich hörte Bischof Nicholas jedoch ein Flüstern der Notlage des verzweifelten Mannes und nahm es auf sich, eine heiligere Lösung zu finden. Mitten in der Nacht schlich sich Nicholas zum Haus des Mannes und kletterte auf das Dach. Als der Bischof die Spitze dieses prekären Ziels erreichte, warf er drei kleine Säcke mit Goldmünzen in den Schornstein.

Bildnachweis: The Temple Gallery

Jetzt, am selben Abend, hatten die Töchter des Mannes die Wäsche gewaschen und ihre nassen Strümpfe wurden zum Trocknen an den Kamin gehängt. Jede Tüte Gold, die Nicholas in den Schornstein fallen ließ, wurde auf wundersame Weise in einen der Strümpfe gelegt, die jedem der Mädchen gehörten. Zumindest geht die berühmte Legende.

Als die Familie am nächsten Morgen aufwachte, entdeckten sie die Geschenke, die ein anonymer Wohltäter ihnen geliefert hatte. Und aufgrund der Großzügigkeit von Nicholas (dessen Identität sie später entdeckten) lebten der Mann und seine Töchter das Leben „glücklich bis ans Ende“.

St. Nicholas the Black

Bildnachweis: QueenieVonSugarpants

Jahrhunderte nach dem Tod von Nicholas, aufgezeichnet als 6. Dezember 343 n. Chr., Verbreiteten sich weiterhin Legenden über seine wundersamen Taten und wohltätigen Taten. Im 9. Jahrhundert in Asien und im 11. Jahrhundert in Europa war der Bischof zu einer der am meisten verehrten Persönlichkeiten des Christentums geworden. Sein Grab in Myra wurde zu einem Wallfahrtsort und Besucher behaupteten oft, dort von verschiedenen Krankheiten geheilt worden zu sein.

Für die frühe Kirche Europas galten übrigens religiöse Relikte aus Asien, einschließlich der Skelettreste ihrer heiligen Männer, als von enormem Wert. In den Kirchen ging es also darum, Relikte zu „erwerben“. So sehr, dass am 9. Mai 1087 eine Gruppe von Männern aus der italienischen Hafenstadt Bari das Grab von Nicholas in Myra überfiel und tatsächlich die Knochen des Bischofs stahl.

Zurück in Bari wurde eine nach Nicholas benannte Basilika gebaut, um seine sterblichen Überreste zu schützen. Sie liegen bis heute unter dem Altar in der Krypta.

An einer Wand hoch über einem Altar aus dem 17. Jahrhundert in einer Seitenkapelle der Bari-Basilika hängt ein gemaltes Porträt des Bischofs von Myra. Es wird als "San Nicola Nero" bezeichnet, was aus dem Italienischen als "St. Nicholas the Black. " Und im Zentrum dieses sehr überraschenden Bildes steht der viel gepriesene Bischof von Myra, der als buschiger bärtiger schwarzer Mann dargestellt wird.

Die Identität des Malers, der das Bild zwischen dem 17. und 18. Jahrhundert geschaffen hat, scheint der Geschichte verloren gegangen zu sein. Aber seit Jahrhunderten ist seine Kunst ein spiritueller Mittelpunkt für regelmäßige Gemeindemitglieder und Pilgerbesuche in der Bari-Basilika.

Aus dem Gemälde heraus starren Nicholas 'Augen nach vorne. Der Kopf des Heiligen ist von einem goldenen Heiligenschein umgeben, der symbolisch für göttliches Licht steht. Er trägt blaue eucharistische Gewänder, wahrscheinlich aus Samt oder Seide, wie es in der Ostkirche üblich ist. Seine Tunika ist reich akzentuiert mit einem schillernden Karomuster und einem breiten Rand aus Goldbrokat.

Nicholas 'rechte Hand wird in der Geste des Segens erhoben, während seine linke Hand das Buch der Schriften hochhält. Auf den heiligen Schriften ruhen drei Goldmünzen, die den legendären Akt symbolisieren, der das Leben eines armen Mannes und seiner Töchter erlöst hat.

Auf allen vier Seiten wird Nicholas von verschiedenen Figuren flankiert. Christus und Maria schweben in den Wolken über seinen Schultern. Zu seiner Linken befindet sich die Salzlake mit den drei Kindern, die nach der Überlieferung vom Heiligen wieder zum Leben erweckt wurden. Rechts von Nicholas steht ein alter Junge, der einen silbernen Teller und eine Weinkiste hochhält, Gegenstände, die die rituelle Gemeinschaft der Heiligen darstellen.

Der geheime Weihnachtsmann

Das Gemälde von San Nicola Nero ist, gelinde gesagt, ein überraschendes Bild, reich an religiöser Bedeutung und Ehrfurcht. Viel weniger überraschend ist jedoch der Mangel an Dokumentation, aus der hervorgeht, wie - zusätzlich zu den populären Bildern des Heiligen Nikolaus mit europäischem Antlitz - Bilder eines anderen Typs ihn seit unzähligen Jahrhunderten mit physischen Merkmalen afrikanischer oder vielleicht afrikanischer Art dargestellt haben genauer gesagt, schwarze asiatische Populationen.

Büste in einer kleinen Kapelle in der Hafenbehörde von Bari (Apulien), Italien • Gemälde von Lorenzo di Bicci, Basilika San Giacomo Maggiore in Bologna (Emilia Romagna), Italien • Statue in der Basilika und Heiligtum von San Nicolas von Bari, Tinkunako (La Rioja), Argentinien • Statue in der orthodoxen Kirche von Volturara Irpina (Avellino), Italien

Ebenfalls in Bari, versteckt in der Kapelle des normannischen Schlosses von Sannicandro aus dem 11. Jahrhundert, blickt eine alte Statue von San Nicola Nero auf die Gläubigen. Und anderswo in Süditalien, in den Kirchen von Maglie, Mileto, Picerno und Volturara Irpina, werden ähnliche Bilder eines maurisch aussehenden Nikolaus geschätzt.

Außerhalb Italiens werden in den Ländern Spaniens und Russlands, in denen der heilige Nikolaus einer der am meisten verehrten Heiligen ist, Bilder verehrt, die ihn auf ähnliche Weise darstellen. Bis nach Südamerika, in der Kathedrale von San Nicolas de Bari in La Rioja, Argentinien, ist eine lebensgroße Statue des „San Nicholas Negro“ (Schwarzer Nikolaus) seit 1640 eine berühmte Ikone der Kirche.

Trotz ihrer überraschend weit verbreiteten Präsenz wurde die Existenz solcher Bilder praktisch nirgendwo dokumentiert. Ein kryptischer Satz in der katholischen Enzyklopädie wird nur so weit gehen zu sagen, dass die Darstellungen des Heiligen Nikolaus in der Kunst „so unterschiedlich sind wie seine angeblichen Wunder“. Und wenn man ein Geheimnis aus alter Zeit findet, das so vorsichtig gehütet wird, kann man sich nur fragen, ob es noch andere Orte auf der Welt gibt, an denen das alte Bild des Heiligen Nikolaus mit warmem Kastanien-Teint noch verweilt.

Paco Taylor ist ein Schriftsteller aus Chicago. Er liebt alte Geschichtsbücher, Internet-Suchmaschinen und die Erkenntnisse eines ständig neugierigen Geistes.