Warum fasziniert uns das alte Ägypten so sehr?

Die lange, seltsame Geschichte von Egyptomania

Von Tim Gihring, Herausgeber

Die meisten Amerikaner konnten den derzeitigen Präsidenten Ägyptens nicht nennen, und viele würden kaum etwas nennen können, was in Ägypten in den letzten 30 Jahren passiert ist - oder vielleicht 3.000 Jahre. (Es ist Abdel Fatah el-Sisi, und es ist viel passiert.) Aber sie kennen Mumien und Pyramiden und König Tut und wahrscheinlich sogar Hieroglyphen - eine veraltete Form des Schreibens aus einer fernen Kultur, die es seit mehr als 1.600 Jahren nicht mehr gibt.

Diese Faszination gibt es schon lange. Tatsächlich gibt es ein Wort dafür: Egyptomania. Es infizierte den Westen zum ersten Mal, als Napoleon 1798 in Ägypten einfiel und 167 Gelehrte mitbrachte, darunter den zukünftigen Direktor des Louvre-Museums. Sie kehrten mit dem ersten wissenschaftlichen Verständnis des alten Ägypten nach Frankreich zurück, wenn nicht mit den Schiffsladungen der Altertümer, die sie mitnehmen wollten. (Die meisten von ihnen gingen ins British Museum in London, nachdem die britische Armee die Franzosen aus Ägypten vertrieben und die Obelisken, Statuen und andere Beute - einschließlich des Rosetta-Steins - als Kriegsbeute beschlagnahmt hatte.)

Eine Prallplatte aus dem Jahr 1923 in einem ägyptisch inspirierten Kleid des französischen Designers Paul Poiret.

Egyptomania überquerte den Atlantik in die Vereinigten Staaten, was ebenso verführt war von diesem reichen und unergründlichen Reich, das wieder aus dem Sand auftauchte. (Denken Sie an das Washington Monument und die Pyramide auf dem Dollarschein.) In den 1920er Jahren tauchte es wieder auf, als König Tuts Grab entdeckt wurde - tropfnass von Gold - und jede Prallplatte, die ihren Gin wert war, trug eine Kleopatra Bob, eine Tunika und Amulettschmuck.

Der jüngste Kampf um Egyptomania könnte gerade stattfinden, angespornt durch „Ägyptens versunkene Städte“, die Ausstellung, die am 4. November in Mia eröffnet wird. Gefüllt mit monumentalen Statuen, Tempelschnitzereien und exquisitem Schmuck, der seit tausend Jahren vom Meer bedeckt ist, ist die Tournee-Show des alten Ägypten unter Wasser seit ihrer Eröffnung in Europa im Jahr 2015 überall ein Hit.

Das Unbekannte auspacken

Ein Blick auf die in Mia installierten „versunkenen Städte Ägyptens“.

"Das Geheimnis von allem hat etwas", das uns immer wieder in das alte Ägypten zurücklockt, behauptet Jan-Lodewijk Grootaers, Mias Kurator für afrikanische Kunst, der hier die Ausstellung "Sunken Cities" inszeniert hat. „Dinge sind versteckt - in Pyramiden, in Gräbern, in Sarkophagen. Es gibt falsche Türen. Sogar Hieroglyphen benötigen einen Code, um sie zu verstehen. “ Die Mumie von König Tutanchamun wurde zum Beispiel in drei ineinander verschachtelten Särgen begraben, die in einem Sarkophag, in einem Rahmen und in vier Schreinen versteckt waren. Neun Bedeckungen, aus Gründen, über die wir nur spekulieren können.

Diese Geheimnisse sind nicht nur das Ergebnis eines verlorenen Verständnisses, sondern wurden in einigen Fällen von den Ägyptern selbst kultiviert, was noch faszinierender ist - dies war eine Kultur voller Geheimnisse und esoterischen Wissens. Die „Mysteries of Osiris“, ein Schwerpunkt dieser Show, waren ein Ritual, das jedes Jahr abgehalten wurde, wenn das Hochwasser des Nils zurückging. Es wurde von Priestern geleitet, die Figuren von Osiris - einem Gott der Erneuerung und der Unterwelt - im Geheimen eines Tempels vorbereiteten. Es ist nicht überraschend, dass die Freimaurer, eine brüderliche Gesellschaft, die viele Gründer der Vereinigten Staaten als Mitglieder beanspruchte, die altägyptische Symbologie stark in ihre eigenen geheimen Rituale einbeziehen.

Eine weitere Installationsaufnahme von „Ägyptens versunkenen Städten“ mit einem 36-Fuß-Foto eines Bootes, das während eines Mysteries of Osiris-Rituals absichtlich versenkt wurde.

Dann gibt es die "intensive Beschäftigung der alten Ägypter mit dem Tod", sagt Grootaers. Von der Mumifizierung über sorgfältig arrangierte Gräber bis hin zum Totenbuch (eine Sammlung von Zaubersprüchen, um Verstorbene ins Jenseits zu führen) waren die alten Ägypter ebenso in das Jenseits investiert wie in das Hier und Jetzt. Ihre ausführlichen Ansichten zur Sterblichkeit zu untersuchen, bedeutet, über unsere eigenen nachzudenken.

Die Amerikaner begrüßten die Ablenkung einer schillernden, fernen Kultur, als die „Schätze von Tutanchamun“ Mitte der 1970er Jahre nach Watergate, Inflation und einer Energiekrise eintrafen. Die Ausstellung zeigte einige der spektakulärsten Objekte in Tuts Grab, darunter seine Trauermaske und ein großes Modellboot, das ihn in die Jenseitswelt bringen sollte. Sie wurden in einer Geste des guten Willens aus Ägypten geschickt, die Richard Nixon und der ägyptische Führer Anwar Sadat arrangierten, um ein neues diplomatisches Verständnis zu besiegeln, nur wenige Monate bevor Nixon zurücktrat.

Als die Show im November 1976 in der National Gallery in Washington, DC, eröffnet wurde, war Jimmy Carter gerade zum Präsidenten gewählt worden, und die Vereinigten Staaten feierten ihr zweihundertjähriges Bestehen. Mehr als 835.000 Menschen besuchten die Show in DC - mehr als die Bevölkerung der Stadt selbst, die sich bis zu vier Stunden lang um das drei Blocks lange Gebäude aufstellte. Das Museum verkaufte jede Woche Souvenirs im Wert von 100.000 US-Dollar - und das sind 1976 US-Dollar. In der Zwischenzeit lieferten Fernsehspecials Nahaufnahmen, so dass jeder - überall - Ägyptologe werden konnte.

Ein Foto der Washington Post von Menschenmengen, die 1977 in der National Mall in Washington, DC, auf „Treasures of Tutankhamun“ in der National Gallery warten.

Heutzutage ist es unmöglich, eine Show über das alte Ägypten zu sehen oder zu inszenieren, ohne über Kolonialisierung oder Aneignung oder beides nachzudenken. Von Napoleon über Elizabeth Taylor bis hin zum Totenbuch, das als „Bibel“ des alten Ägypten (nicht einmal in der Nähe) bezeichnet wird, ist die moderne Geschichte der Kultur ausgelöscht. Sogar der Name des Landes ist eine Zumutung. Schon früh bezeichneten die Ägypter ihr Königreich als Kemet - das Schwarze Land, ein Hinweis auf den reichen Boden entlang des Nils - und später als Hwt-ka-Ptah. Ägypten ist ein griechischer Begriff, da die Griechen den lokalen Namen schwer auszusprechen fanden, als sie 332 v. Chr. In Ägypten einfielen.

"Versunkene Städte" wurzelt in dieser hellenistischen Ära, als die herrschenden Griechen die religiösen Rituale Ägyptens übernahmen und ihre pharaonischen Traditionen bis hin zu Kopfschmuck und kolossalen Statuen übernahmen. Auch sie waren vom alten Ägypten fasziniert. Und als sie durch die Römer ersetzt wurden, begann die Besessenheit von neuem. Obelisken und Architektur im ägyptischen Stil entstanden in Rom, als Ägypten selbst langsam begann, dem Rest des Römischen Reiches zu ähneln. Das alte Ägypten würde in der westlichen Vorstellung weiterleben, wenn nirgendwo anders.

Bild oben: Mia-Besucher erhielten einen Vorgeschmack auf „Ägyptens versunkene Städte“, als vor der Show in der Lobby kolossale Statuen eines ägyptischen Pharaos und einer ägyptischen Königin aufgestellt wurden.